Misión Perseverance: el quinto rover a Marte

Hoy 30 de julio se lanzará la próxima misión de la NASA a Marte, la misión ‘Nasa Perseverance Mars 2020’, desde Cabo Cañaveral en el estado de Florida (EE.UU).

Cargado con instrumentos científicos, capacidades informáticas avanzadas para el aterrizaje y otros sistemas nuevos, el rover Perseverance es el vehículo más grande, pesado y sofisticado que la NASA haya enviado al planeta rojo. Lo puedes ver aquí en directo.

Se estima que aterrice el 18 de febrero del 2021 en un lago que alguna vez llenó al cráter Jezero. Desde aquel día, su principal trabajo será buscar signos de vida -principalmente microorganismos- y recolectar muestras de rocas y tierra para un posible regreso a la Tierra. También probará tecnología para beneficiar la futura exploración robótica y humana de Marte.

En palabras del científico ejecutor del proyecto, Ken Farley: «Finalmente elegimos el cráter Jezero porque es un lugar muy prometedor para encontrar moléculas orgánicas y otros signos potenciales de vida microbiana».

¿Cuántos rover ya andaban paseando?

Perseverance se suma a la lista de cuatro rovers que ya han explorado el planeta Marte. El primero fue Sojourner en 1997, seguido por Spirit y Opportunity que lo hicieron en el año 2004 y el último ha sido Curiosity en 2012. 

¿Qué hace distinto a Perseverance? Y por qué nos preocupamos de la astrobiología en este caso particular

Perseverance apunta a dar el siguiente paso, buscando como objetivo principal responder a una de las preguntas claves de la astrobiología: ¿Hay signos potenciales de vidas microbianas pasadas o restos biológicos en Marte?

Este exigente objetivo científico requiere un nuevo conjunto de instrumentos de vanguardia para abordar la pregunta desde muchos ángulos. El escaneo de entornos habitables con Raman y luminiscencia para productos orgánicos y químicos (instrumento SHERLOC), que puede detectar materia orgánica. Por otro lado el instrumento planetario para la litoquímica de rayos X (PIXL), que mide la composición de las rocas y el suelo, permitirá que Perseverance mapee juntas a la materia orgánica, composición química y textura en un nivel de detalle más alto que cualquier rover previo que haya andado en Marte. Estos instrumentos, dos de los siete totales a bordo, desempeñarán un papel particularmente importante en búsqueda de Perseverance por posibles signos de vida.

Adicionalmente el sistema de energía de #Perseverance funciona esencialmente como una batería nuclear. El MMRTG (Generador Termoeléctrico de Radioisótopos Multi-Misión) convierte el calor del decaimiento radiactivo natural del plutonio-238 en un flujo constante de electricidad mediante termopares. ¿Y esto por qué? #Perseverance necesita operar de forma muy eficiente para cumplir su misión. 

Un MMRTG le permite funcionar sin las limitaciones de los paneles solares, como las variaciones de la luz solar y la acumulación de fino polvo marciano. Se espera que el MMRTG opere durante al menos 14 años, mucho más allá de la duración de la misión principal (unos dos años terrestres). Esto ya funcionó con Curiosity y por ello se ha replicado (Fuente: @OperadorNuclear) 

Qué esperamos traer de vuelta

Además de las imágenes a color y en alta resolución que obtendrá gracias a sus 19 cámaras incorporadas, Perseverance pretende traer muestras de suelo y minerales en formato íntegro (sin pulverizar). A diferencia de Curiosity, el taladro de Perseverance cortará núcleos de roca que son aproximadamente del tamaño de un trozo de tiza y los colocarán en tubos de muestra para su almacenamiento. Se espera que sean al menos 30 muestras.

Datos:

  • 1 año marciano = aprox 687 días en la Tierra.
  • El rover de Perseverance pesa aproximadamente 1025 kilogramos (en la Tierra).
  • Mide 2,2 metros de altura, 2,7 metros de ancho y 3 metros de largo (con brazo robótico que podría extenderse a 2,1 metros adicionales). 
  • Con Perseverance se podría comenzar a contribuir a lograr los objetivos del programa de exploración de Marte por parte de la NASA. Meta 1: Determinar si alguna vez hubo vida en Marte. Su segunda meta: Caracterizar el clima. Su tercera meta: Caracterizar la geología. Su cuarta meta: Preparar para la exploración humana.
  • Perseverance lleva tres chips de silicona con el nombre de 11 millones de personas aproximadas que se inscribieron en una campaña lanzada por la NASA. 
  • Junto al rover se desplegará, en paralelo, otro experimento: Un helicóptero autónomo llamado Ingenuity.
  • La nave total que se lanzará pesa más de 530.000 kilogramos.

Fuentes:

Mars 2020 Perseverance Launch Press Kit – https://www.jpl.nasa.gov/news/press_kits/mars_2020/download/mars_2020_launch_press_kit.pdf
https://mars.nasa.gov/mars2020/
https://www.nasa.gov/feature/jpl/7-things-to-know-about-the-mars-2020-perseverance-rover-mission
https://mars.nasa.gov/files/mars2020/Mars2020_Fact_Sheet.pdf

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